ORÉGANO MEXICANO: ORO VEGETAL

Carlos Huerta
 
   

 

Con el nombre de orégano se conocen en la República Mexicana aproximadamente 40 especies de plantas herbáceas pertenecientes a cuatro familias botánicas. La característica que distingue a la mayoría de estas especies es su extraordinario poder saborizante, fácil de percibir cuando se añaden sus hojas frescas o secas, o sus extractos y concentrados acuosos, a un sinnúmero de productos alimenticios frescos, procesados y envasados. El aroma y sabor que los diversos tipos de orégano proporcionan a los alimentos los hacen agradables al olfato y al paladar y favorecen su digestión.

La mayoría de las especies de orégano poseen notables propiedades medicinales, que se explican por la extraordinaria y compleja composición química que tienen estas plantas. En la práctica terapéutica (herbolaria) las especies de orégano europeas (Origanum spp) y las mexicanas (Lippia spp) se administran para las mismas dolencias.

Sin embargo, en un estudio comparativo entre el orégano proveniente de Grecia y de Turquía con el orégano mexicano (referido a las especies Lippia graveolens H.B.K y Lippia berlandieri Schauer), se pudo comprobar que la calidad del orégano mexicano es superior, referido a la composición química de sus aceites esenciales.

Las plantas de las diferentes familias de orégano mexicano se encuentran en estado silvestre, en regiones áridas y semiáridas de, al menos, 24 estados de la república. Sus principales hábitats están en suelos generalmente pedregosos de cerros, laderas y cañadas entre los 400 y 2000 metros de altitud, aunque se le halla en mayor abundancia entre los 1400 y 1800 metros de altitud.

La mayor producción de orégano para fines comerciales es la del género Lippia, cuyas especies más abundantes en México son Lippia berlandieri Schauer y Lippia graveolens H.B.K. Esta producción se concentra en los estados de Durango, Guanajuato, Jalisco, Querétaro, San Luis Potosí y Zacatecas. Estos oréganos comerciales son arbustos que alcanzan hasta 2.5 m de alto y desarrollan en promedio 1.20 m de follaje. La planta tiene sus tallos ramificados con gran cantidad de hojas, que constituyen la parte aprovechable. Esas hojas, de 1 a 3 cm de largo y 0.5 a 1.5 cm. de ancho son opuestas, alternas y de forma ovalada con bordes dentados y tienen una textura rugosa y con ligeras vellosidades. Las flores son pequeñas, de color blanco y forman inflorescencias en racimos; los frutos son pequeñas cápsulas que contienen las semillas de color café, no mayores de 0.25 mm.

Las labores de recolección, procesamiento primario, envasado y comercialización del orégano son muy complejas en lo que se refiere a las relaciones entre recolectores, acaparadores, intermediarios, mayoristas, detallistas, procesadores y empacadores. Este proceso provoca ganancias inequitativas entre los actores que intervienen, especialmente por la diferencia de precios del orégano -entre el productor y el consumidor- que es inmensa.

De las casi 4 000 ton de orégano que se recolectan anualmente, la mitad son reguladas por dependencias oficiales y comercializadas a Estados Unidos principalmente. El 50% restante se extrae en forma clandestina y se exporta a diferentes países, bajo aranceles falsos, de los que no se tienen datos precisos del precio obtenido. Obviamente esto no beneficia al productor, al que se le paga el producto a precios ínfimos. Por ejemplo, en 1996, en el Norte del estado de Jalisco, el precio establecido por los acaparadores fue de alrededor de $6.00 por kilogramo, mientras que en los mercados locales llegó a cotizarse hasta en $25.00 por kg. Este mismo producto, una vez envasado y con una marca comercial llega a valer hasta $250.00 por kilo.

No obstante, empiezan a perfilarse interesantes proyectos sobre el proceso productivo del orégano. Por ejemplo, en la Sierra Gorda de Querétaro, se efectúa un proyecto -dirigido por el ingeniero Jorge Castrellón, de la Universidad Autónoma Chapingo- con la especie Lippia graveolens. Este proyecto está encaminado principalmente a determinar las tasas adecuadas de extracción de la planta. Hasta ahora se ha concluido que se pueden obtener de 200 a 300 toneladas anuales de hojas, sin poner en peligro el recurso. Se espera regular la producción en una extensa zona que abarca 40 000 ha, e involucra a 700 productores con alto grado de marginación quienes verían mejorada su economía con el manejo racional de este recurso. Aunque los precios que pagan los acaparadores han tenido un ligero incremento de 1995 ($2.00 por kg de hojas) a 1997 ($5.50 por kg), se intenta conseguir nuevos canales de comercialización para obtener mejores precios a futuro.

Las perspectivas económicas de este recurso, a través de su proceso agroindustrial, son muy promisorias, siempre y cuando se pueda garantizar una producción uniforme del orégano, tanto en su calidad como en el volumen que se produzca. Dado que el orégano es un recurso silvestre de zonas con alto grado de marginación, es necesario que se realice un manejo adecuado de este recurso, para garantizar un desarrollo sustentable en las regiones donde se produce. Así como asegurar que se eleve el nivel socioeconómico de importantes núcleos de población cuyos ingresos actualmente son escasos e irregulares.

El fomento de un recurso forestal renovable tan importante como el orégano debe estar apoyado en normas o recomendaciones como, por ejemplo, aplicar oportunamente las normas técnicas que permitan el óptimo aprovechamiento y conservación del recurso; prevenir la incidencia de incendios y sobrepastoreo en sus hábitats, ya que en las áreas donde se desarrolla el orégano, la cubierta vegetal es escasa y por lo tanto puede ser fácilmente destruida por la erosión, cuando queda al descubierto la delgada capa de suelo. Asimismo, es necesario organizar a recolectores y acopiadores para la recolección de semillas para el establecimiento de viveros y promover la reforestación o regeneración de áreas que, actualmente, tengan en producción o se encuentren sobreexplotadas. También resulta importante capacitar permanentemente a los productores en el manejo de técnicas de aprovechamiento (recolección, beneficio), así como en la identificación de los canales de comercialización que les reporten mayores beneficios. Además, es imprescindible impulsar la investigación de métodos o técnicas de propagación de estas plantas.

Entre las técnicas que se han desarrollado para la propagación del orégano, destaca la del cultivo de tejidos (propagación clonal), que permite la producción a gran escala de plantas con las mejores características (crecimiento vigoroso, mayor contenido de sustancias aromáticas, etcétera). De esta manera la producción uniforme, con alta calidad, reportará mayores beneficios a los productores. En la actualidad, se calcula que la producción anual de orégano en México es de 4 000 toneladas. Nuestro país ha participado durante una década con 35 ó 40% de la producción mundial en el mercado internacional, lo que lo ubica como el principal productor de esta especia. El segundo lugar lo ocupa Turquía con el 30% y el tercer lugar Grecia, con el 22.5% aproximadamente. El comercio del orégano mexicano se realiza principalmente con Estados Unidos, al cual se exporta alrededor del 85% de la producción nacional; el 10% va al mercado doméstico y el 5% a países europeos y asiáticos. La aceptación del orégano mexicano se explica por su calidad, expresada en su gran poder saborizante.

El arte culinario mundial y la industria alimentaria se han enriquecido en sabor y calidad con las valiosas especies de orégano. Una vez más se pone en evidencia el incalculable valor de nuestra biodiversidad con el orégano, verdadero prodigio vegetal, auténtico oro verde.

PRINCIPALES ESPECIES CONOCIDAS EN MÉXICO COMO ORÉGANO

Nombre científico

Familia

Nombres comunes y distribución geográfica
Brickellia veronicaefolia H.B.K.

Asteraceae (Compositae)
Orégano de cerro (Chihuahua), orégano de campo (México), orégano de monte (Puebla.)
Calamiutha potosina Schaff.

Labiatae
Orégano de Sierra (S.L.P),
Dalea greggi Gray

Fabaceae (Leguminosae)
Orégano cimarrón (Chihuahua, Oaxaca, Puebla, S.L.P., Sonora.)
Gardoquia micromerioide
Hemsl. (Schaffner)

Labiatae
Orégano (S.L.P.)
Hedeoma floribunda Standl.

Labiatae
Orégano (Chihuahua, S.L.P., Sonora.)
Hedeoma patens Jones

Labiatae
Orégano salvia real (Aguascalientes, Chiapas, Guerrero, Guanajuato, Jalisco, Puebla, Sinaloa, Sonora.)
Lantana involucrata L.

Verbenaceae
Orégano, peonía, colorada, tarete (Michoacán, Sinaloa, Tamaulipas)
Lantana velutina Mart.

Verbenaceae
Orégano (Guanajuato, S.L.P., Tamaulipas.)
Lippia berlandieri Schauer

Verbenaceae
Orégano de Castilla, salvia (Coahuila, Durango, Jalisco, Querétaro, Sinaloa, Zacatecas.)
Lippia graveolens H.B.K.

Verbenaceae
Orégano (Campeche, Yucatán)
Lippia palmeri Watson

Verbenaceae
Orégano (Baja California, Chihuahua, Sinaloa, Sonora)
Monarda austromontana Epl.

Labiatae
Orégano (Chihuahua, Sonora)
Monarda citriodora Cerv

Labiatae
Orégano (Chihuahua, Nuevo León., Sonora)
Origanum mejorana L.

Labiatae
Orégano europeo (zonas templadas de México, huertos familiares)
Origanum vulgare L.

Labiatae
Orégano europeo (zonas templadas de México, parcelas y huertos familiares)
Paliomintha longiflora Gray

Labiatae
Orégano (Coahuila, Nuevo León)

USOS DEL ORÉGANO EN LA ALIMENTACIÓN HUMANA.

El orégano se utiliza en la preparación de alimentos frescos como: guisados (adobo, pipián), sopas, estofados de carnes, platillos típicos (pozole, menudo, chilpozonte, callos, barbacoa, etc.), pizzas y otras comidas italiana, fabada asturiana, caldo gallego, etc. A la mezcla del orégano con el laurel y el tomillo se le conoce popularmente como "hierbas de olor", y se incorpora a infinidad de platillos. En alimentos enlatados se utiliza el orégano en productos como el salmón, atún, sardinas, abulón, etc. También se añade industrialmente a salsa, aderezos, aceitunas, encurtidos, chiles en escabeche, polvos y pastas para sazonar, quesos, sopas precocidas, frijoles envasados, moles para rehidratar, etcétera.

COMPONENTES QUÍMICOS DEL ORÉGANO QUE DETERMINAN SU CALIDAD COMERCIAL. ANÁLISIS COMPARATIVO CON DOS ESPECIES EXTRANJERAS

Componentes

ORÉGANO MEXICANO Lippia graveolens

ORÉGANO GRIEGO Origanum vulgare, subsp. hirtum

ORÉGANO TURCO Origanum vulgare Subsp. gracite

Aceite esencial

2.0%

1.5%

1.5%

Timol

10.4%

23.9%

15.1%

Carvacrol

43.7%

12.2%

9.9%

p-cimeno

6.4%

15.9%

8.1%

PRINCIPALES USOS MEDICINALES DEL ORÉGANO

(Lippia berlandieri Schauer y Lippia palmeri Watson) Parte utilizada: Hojas frescas y secas. Forma de preparación: Infusión acuosa, 0.5%. Aplicaciones: Antiasmático (control del asma); antiespasmódico (alivio de cólicos); antitusígeno (control de la tos y del asma); antihelmíntico (contra lombrices, en mezcla con yerbabuena y tomillo); antiinfeccioso (acción específicamente contra Staphylococcus aureus); emenagogo (regulador de la menstruación); fungicida (acción contra Candida albicans).

IMPORTACIÓN DE ORÉGANO EN ESTADOS UNIDOS PROVENIENTE DE 10 PAÍSES PRODUCTORES (en toneladas métricas)

País

1981-1985

1986-1990
México

7 613

10 092
Grecia

4 084

2 498
Turquía

5 672

9 707
Israel

435

924
Francia

168

220
Marruecos

74

407
República Dominicana

69

23
Canadá

222

26
Egipto

194

2
España

40

46

ALGUNAS MARCAS COMERCIALES DE ORÉGANO

Marca

Presentación

Contenido (g)

Precio $

Precio unitario (g)
Apice Island frasco de vidrio

21

9.20

0.43
Mc. Cormick frasco de vidrio

14

7.50

0.54
Catarino's envase plástico

13

4.30

0.32
Proaliment (orégano español importado) frasco de vidrio

7

13.50

1.92
Ernesto Ibarra y cía. frasco de vidrio

20

6.00

0.30
Mauri envase plástico

20

3.20

0.16
Sin marca (a granel en el mercado de Jamaica bolsa de 1Kg

1000

32

0.032