LA HERBOLARIA: MITO O REALIDAD

Carlos Huerta
 
   

La herbolaria, como se conoce a la práctica terapéutica que utiliza plantas medicinales, continúa vigente y tiene gran arraigo en nuestro país. Las plantas medicinales aún constituyen el recurso mas conocido y accesible para grandes núcleos de la población mexicana. La Organización Mundial de la Salud (OMS) reconoce el valor de esta práctica terapéutica y le otorga gran importancia en los esquemas o sistemas públicos para la salud.
 
La extraordinaria riqueza florística (26 500 especies de las cuales aproximadamente 9 500 son endémicas), ubica a México en el cuarto lugar mundial, y ha permitido que la herbolaria floreciera desde la época prehispánica, además de que una buena parte de esos conocimientos han perdurado en invaluables documentos, entre ellos el Códice De la Cruz-Badiano (Libellus de Medicinalibus Indorum Herbis, de 1552), que fue dictado en náhuatl por el médico indígena Martín de la Cruz, traducido al latín por Juan Badiano e ilustrado con dibujos de las plantas en un estilo típicamente indígena. Estos conocimientos empíricos han sido transmitidos durante siglos por los indígenas, que integran 56 grupos étnicos y que continúan siendo los depositarios de este legado. El rescate y la validación de estos conocimientos y recursos biológicos son recientes, pues datan apenas de hace 25 años.  

Actualmente se han registrado en México alrededor de 4 000 especies con atributos medicinales (15% de la flora total). Este número coincide con lo informado en varias regiones del mundo por especialistas en la materia, quienes consideran que una de cada siete especies posee alguna propiedad curativa. Sin embargo, se calcula que en México, y en todo el mundo, la validación química farmacológica y biomédica sólo se ha llevado a cabo en 5% de estas especies.  

La validación del conocimiento empírico sobre la herbolaria indígena, particularmente la desarrollada por los aztecas en la época prehispánica, fue realizada por investigadores de la Universidad de Utah en 1975, basándose en la información registrada en documentos del siglo XVI como el ya mencionado Códice De la Cruz-Badiano y La Historia General de las Cosas de Nueva España de fray Bernardino de Sahagún. En sus investigaciones trabajaron con 25 especies de las citadas en los documentos anteriores, y pudieron comprobar que los principios activos extraídos de ellas poseen las propiedades terapéuticas referidas en los documentos.  

De 1930 a 1970 se produjo una drástica disminución en el uso de sustancias naturales con propiedades medicinales. Esto fue provocado por la producción, a gran escala, de productos sintéticos con características similares o aparentemente de mayor eficacia curativa. Sin embargo, al presentarse un resurgimiento de enfermedades que se creían erradicadas (malaria, parasitosis diversas, tuberculosis, etc.), así como la creciente incidencia de cáncer y la aparición del mortal sida, se ha considerado necesario y urgente intensificar la búsqueda de nuevas sustancias particularmente en las plantas de las que se tienen pruebas de sus virtudes medicinales.  

Tanto la herbolaria como la medicina alopática son prácticas terapéuticas que coexisten en grandes núcleos de población, y su aplicación oportuna y equilibrada puede ayudar a curar un grupo de enfermedades frecuentes.

Las plantas medicinales se comercializan en las principales ciudades y en algunas regiones del país. Aproximadamente, 350 especies medicinales -frescas y secas- enteras, partes de ellas o en mezclas diversas resultan un producto que se vende en los puestos de herbolaria de los mercados. 

Actualmente, los principales laboratorios y consorcios farmacéuticos cuentan con grupos de especialistas (botánicos, antropólogos, químicos y otros) cuyas principales líneas de investigación están dirigidas a la exploración etnobotánica y quimiotaxonómica, es decir, a la clasificación de las características químicas de las plantas con propiedades medicinales. Esta combinación fue estudiada y aplicada desde el siglo XVI y sirvió para clasificar un gran número de plantas con base en su composición química y sus efectos.  

Según las estimaciones más recientes, alrededor de 15% de la riqueza florística mundial (37 000 especies), posee virtudes curativas, por lo que cabe esperar nuevos y extraordinarios descubrimientos de sustancias que coadyuven a resolver las principales enfermedades que aquejan a la humanidad.

ESTADO ACTUAL Y PERSPECTIVAS DE LAS PLANTAS MEDICINALES EN MÉXICO

Especies medicinales identificadas y registradas

4,000
Especies medicinales validadas farmacológica y clínicamente

250
Especies medicinales empleadas por la población mexicana

3,500 a 4,000
Especies medicinales utilizadas regularmente (sin procesar)

1,500
Especies medicinales usadas intensivamente (sin procesar, mezcladas o procesadas)

250
Especies medicinales silvestres que se colectan

3,600
Especies medicinales que se cultivan en el huerto familiar o en cultivos comerciales

370
Especies medicinales amenazadas

35

 

MEDICINA EMPÍRICA AZTECA

NOMBRE COMUN

Nombre náhuatl

Nombre científico

Usos prehispánicos

Principales componente químicos

CACAO
Cacahuáhuitl

Theobroma cacao L.

Estimulante, analgésico, febrífugo

Teobromina (analgésico)

CAPULÍN
Tlalcapulin

Rhamnus serrata Willd.

Antidisentérico

Rhamnetina (antidisentérico)

Cempasúchil

Tagetes erecta L.

Febrífugo

Patuletina (febrífugo)

EPAZOTE
Epazotl

Teloxys ambrosoides

Antihelmíntico

Ascaridol (antihelmíntico)

ESTAFIATE
Itztauhyatl

Artemisia mexicana Willd.

Colagogo antihelmíntico

Santonina (antihelmintico)

GUAYABA Xalxocotl

Psidium guajava L.

Antidiarréico

Guijaverina (antidiarréico)

LIQUIDAMBAR Xochiocotzotl

Liquidambar styraciflua L.

Cura de la sarna (antiescabioso)

Storenina (elimina parásitos de la piel)

PAPAYO Chichihualxóchitl

Carica papaya L.

Antinflamatorio

Papaína (antiinflamatorio)

ZAPOTE BLANCO Cochiztzapotl

Casimiroa edulis La Llave & Lex.

Antihipertensivo

N-Benzoiltiramina (antihipertensivo)

ZOAPATLE Cihuapatli

Montanoa tomentosa Cerw.

Emenagogo enérgico, abortivo

Zoapatlina (abortivo)

 

HERBOLARIA vs. PRODUCTOS FARMACÉUTICOS

MEDICINA TRADICIONAL (herbolaria)

MEDICINA ALOPÁTICA (fármacos)
La administración oportuna y cuidadosa de la mayoría de las plantas no ocasiona efectos colaterales o secundarios La administración es segura, ya que está dosificada, pero con frecuencia provoca efectos secundarios
Atiende al enfermo como un todo y no a la enfermedad Atiende la enfermedad
Su costo es mínimo, accesible a la mayor parte de la población No siempre es accesible
Se basa en tradiciones orales Está fundamentada científicamente
Se combina con frecuencia con rituales mágico-religiosos Respeta las creencias
Se puede utilizar para la atención primaria de la salud a bajo costo Se incorpora a la atención primaria a mayores costos

 

PLANTAS MEDICINALES DE USO INTENSIVO EN MÉXICO

Nombre común

Nombre científico

origen1

Grado de manejo 2

Principales usos medicinales

ACEITILLA
Bidens odorata Cav.

N

S
Trastornos digestivos (empacho); febrífugo

ACHIOTE
Bixa orellana L.

N

C
Enfermedades de la piel,. antiinflamatorio

AHUEHUETE
Taxodium mucronatum Ten.

N

S
Problemas circulatorios (várices), cicatrizante

AJENJO
Artemisia absinthium L.

E

C
Trastornos hepáticos(del hígado), problemas digestivos

A J O
Allium sativum L.

E

C
Control de la presión arterial; antiparasitario; desinfectante

ALBAHACA
Ocimum basilicum L.

E

C
Trastornos digestivos; trastornos nerviosos

ALCACHOFA
Cynara scolimus L.

E

C
Trastornos hepáticos; eliminación de cálculos de la vesícula

ARNICA
Heterotheca inuloides Cass.

N

S y C
Cicatrizante; antiinflamatorio; antidiabético

BORRAJA
Borago officinalis L.

E

C
Febrífuga (en sarampión); reconstituyente

CANCERINA
Hippocratea excelsa Kunth.

N

S
Cicatrizante; antiinflamatoria

CAÑA FISTULA
Cassia fistula L.

N

S
Laxante, antiinflamatoria

CIRIÁN
Crescentia cujete L.

N

S
Antitusigeno; trastornos crónicos (asma)

CHAYA
Cnidoscolus chayamansa Mc. Vaugh

N

C
Antidiabético; antinflamatorio

COLA DE CABALLO
Equisetum robustum A. Br.

N

S
Infecciones de las vías urinarias y los riñones, Eliminación de cálculos de riñones

CUACHALALATE
Amphipterygium adstringens Schiede

N

S
Cicatrizante; antinflamatoria; gastritis

DIENTE DE LEON
Taraxacum officinale L.

E

S
Trastornos hepáticos; Infecciones vías urinarias; anemia

DORADILLA
Selaginella sp

N

S
Infecciones vías urinarias, riñón y vejiga, cálculos

ENCINO
Quercus sp

N

S
Astringente; cicatrizante; tónico amargo

EPAZOTE
Teloxys ambrosioides L.

N

C
Antihelmíntico; trastornos digestivos

EPAZOTE DE ZORRILLO
Teloxys graveolens L.

N

S y C
Antihelmíntica; trastornos digestivos

ESPINOSILLA
Loeselia mexicana (Lam.) Brand

N

S
Antifebrífuga; astringente (evita caída cabello)

ESTAFIATE
Artemisia mexicana (Willd) Keck

N

C
Elimina parásitos intestinales; problemas biliares y digestivos

EUCALIPTO
Eucalyptus globulus Labill.

E

C
Padecimientos de vías respiratorias; antidiabética

FLOR DE MANITA
Chiranthodendron pentadactylon Larr

N

S y C
Trastornos cardíacos y del sistema nervioso

FLOR DE TILA.
Ternstroemia sp

N

S
Trastornos del sistema nervioso

GOBERNADORA
Larrea tridentata (D.C.) Felger & Lowe

N

S
Infecciones vías urinarias; eliminación cálculos de riñón, etc

GORDOLOBO
Gnaphalium sp.

N

S
Infecciones de garganta; tos; control de la diabetes

GUAYABA
Psidium guajava L.

N

C
Trastornos digestivos, diarrea Controlde colesterol

HIERBABUENA .
Mentha arvensis L

E

C
Trastornos digestivos (cólicos, espasmos)

HIERBA DEL GOLPE
Oenothera rosea Ait.

N

S
Antiinflamatoria; cicatrizante

HIERBA DEL SAPO
Eryngium sp.

N

S y C
Eliminación de cálculos vesiculares; control de colesterol y peso

HIGUERILLA
Ricinus communis L.

E

S y C
Antinflamatoria; cicatrizante (Vía externa)

HOJA SANTA
Piper auritum H.B.K.

N

C
Trastornos digestivos; infecciones de garganta

JAMAICA.
Hibiscus sabdariffa L

E

C
Trastornos del sistema nervioso; diurética

LENTEJILLA
Lepidium virginicum L.

N

S
Trastornos de vías respiratorias (sinusitis, asma); digestivos (gases)

LLANTEN
Plantago major L

E

S
Antiinflamatoria; laxante; infecciones estomacales

MANZANILLA
Matricaria recutita L.

E

C
Trastornos digestivos; infecciones de los ojos; descongestivo nasal

MARRUBIO
Marrubium vulgare L

E

S y C
Trastornos de hígado; vías biliares; problemas digestivos; antidiabética

MERCADELA
Caléndula officinalis L

E

C
Infecciones de garganta (anginas); antiinflamatorio; etc.

MUICLE
Justicia spicigera (Schl)

N

C
Purificador de la sangre; antialérgico

NARANJA
Citrus aurantium L

E

C
Trastornos digestivos y del sistema nervioso

NISPERO
Eryobotria japónica L.

E

C
Infecciones de vías urinarias; riñones; etc.

NOPAL
Opuntia ficus indica L.Mill

N

C
Antidiabético; control de peso; control de colesterol

ORTIGA
Urticadioica L.

E

S
Problemas circulatorios; reumatismo

PALO AZUL
Eysenhardtia polystachya (Ortega) Sarg.

N

S
Infecciones de vías urinarias, riñones y vejiga

PASIONARIA
Passiflora sp.

N

C
Sedante nervioso (insomnio); Antihipertensivo

PINGÜICA
Arctostaphylos pungens H.B.K.

N

C
Infecciones de riñones y vías urinarias

ROMERO
Rosmarinus officinalis L.  

C
Trastornos digestivos, desinfectante de la piel; y protector del hígado

RUDA
Ruta chalepensis L.

E

C
Trastornos digestivos; regulador menstrual; antidiabético

SABILA
Aloe barbadensis Miller

E

C
Cicatrizante, antiinflamatorio, antidiabético

.SANTA MARIA
Chrysanthemum parthenium Smith

N

S y C
Problemas digestivos

TE LIMON
Andropogon citratus Staff

E

C y S
Problemas digestivos; estimulante

TEPOZAN
Buddleia aff americana L.     antidiabético

TORONJIL MORADO
Agastache mexicana (Kunth)

N

C
Problemas digestivos; trastornos cardíacos y del sistema nervioso

TRONADORA
Tecowa stans H.B.K.  

S
Antidiabético

ZAPOTE BLANCO
Casimiroa edulis Llave & Lex

N

S
Trastornos nerviosos, Antihipertensivo

ZOAPATLE
Montanoa Tomentosa Cerv.

N

S
Regulador de la presión, ayuda para el parto

 
N = planta nativa; E =planta extranjera;S = silvestre; C = cultivada 

LANTAS MEDICINALES DE MÉXICO DE ALTA TOXICIDAD

NOMBRE POPULAR

CLASIFICACIÓN BOTÁNICA

APLICACIONES MEDICINALES
(ADVERTENCIAS)
CHICALOTE Argemone platyceras Sweet Insomnio (0.5 a 1 g de dosis máxima de hojas secas y molidas)
HIEDRA Hedera helix Inflamaciones (aplicación externa)
HIGUERILLA Ricinus communis L. Heridas, inflamaciones, empacho. (Aplicación externa).
NOCHEBUENA Euphoria pulcherrima Willd Granos, heridas, verrugas. Secreción lechosa de hojas y flores (aplicación externa).
SAUCO Sambucus mexicana Presl. Tos, solo flores maduras y secas; (ramas para prácticas rituales: limpias)
TOLOACHE . Datura stramonium L Hemorroides; heridas; granos pustulosos; Emplastos de hojas machacadas (aplicación externa)


FUENTES CONSULTADAS

Aguilar Contreras, Abigaíl, Plantas tóxicas de México. Instituto Mexicano del Seguro Social, México, 1982.

-----, Herbario medicinal del Instituto Mexicano del Seguro Social, México, 1994.

Argueta Villamar, Arturo, Atlas de las plantas medicinales tradicionales mexicanas, Instituto Nacional Indigenista, México, 1994.

Font Quer, Pío, Plantas medicinales. El Dioscórides renovado, Labor, 1979.

Lehner, Ernst y Johanna, Folklore and medicinal plants, Tudor, 1973.

Linares, Edelmira y Robert Bye, Selección de plantas medicinales de México, Limusa, México, 1990.

Lewis W.H., Medical Botany Plants Affecting Man's Health, John Wiley, Nueva York, 1977.

Martínez, Maximino, Las plantas medicinales de México, Botas, México, 1959.

---------------, Catálogo de nombres vulgares y científicos de plantas mexicanas, Fondo de Cultura Económica, México, 1987.

Romo de Vivar, Alfonso, Productos naturales de la flora mexicana, Editorial Limusa, México, 1985.

Rzedowski, Jerzy y Graciela Calderón de Rzedowski, Flora fanerogámica del Valle de México, CECSA, México, 1979.